Fe y Alegria in Africa and Madagascar – Going further still, Educating at the frontiers of humanity

Introduction:

Since its presence in Chad in 2007, in Madagascar in 2015, in the Democratic Republic of Congo in 2018 and now on its first steps in Guinea Conakry, Fe y Alegria has opted to pursue its service of quality education for the most marginalised people of the continent. FyA is mostly in rural areas or in poor township neighbourhoods, working with the poorest people of the society. This does not in any way undermine the quality of education that FyA renders to these people. One of the wrong underpinnings of FyA which many always attribute to it is that of poor quality since it has to do with working with and for the poor. Fr. Jose Maria Velaz SJ the founder of FyA in Caracas (1955) said, we cannot offer poor education to the poor

Quality education for all

The greatest success of FyA in all these years of existence in all the 24 countries, is its capacity to offer quality education in very poor areas; its capacity to offer competitive education from the most undesirable places and people. The FyA miracle is that from very lowly places, has emerged quality education that challenges the highly expensive schools for the few. FyA stands in these poor places as a boosting instrument for the millions of youths who need an intellectual space to sprout and be of service to the development of their communities. The message this service of FyA transmits is that; to be poor does not mean to be not intelligent and to be not useful to one’s society. FyA harnesses he wealth that is in the marginalised people of the society such as the under-one-dollar-income people, the rural people, displaced people, so that they are protagonists of socio-political and developmental transformation in their milieu. In Africa, just a decade down the line, only in Chad and just a few years in the other countries, we can already count the visible impacts of such changes emerging from very poor contexts of our continent and sparking some hope in the dark.

Major steps of Fe y Alegria growth in Africa

Fe y Alegria, otherwise called Foi et Joie in French (Faith and Joy) a way of doing of education and holistic development together. Fe y Alegria as an international movement was introduced in Africa in 2007, specifically in Mongo, Chad.  During the last 3 years Fe y Alegria, at the international level and precisely in Africa has been in an important restructuring process as a global movement of quality education at the service of the most marginalised an excluded people at the frontiers. In 2015, the international movement of FyA noticed its mission was taking the movement beyond the Latin American sub-continent where it has been serving the poor since 1955 to go to other parts of the world. That is why a new priority plan of action has been introduced with the objective of not only reorganising the structure but also redefining its mission and vision. In January 2016, Fe y Alegria in Africa and Madagascar (FyA-AfricaMa) joined the international process with the first ever congress of Fe y Alegria – AfricaMa held in Tchad. This congress brought together Jesuits and other actors involved in education at the margins to make known Fe y Alegria in Africa and to attempt an African definition with African values of the movement.

In August 2017 in Nairobi an extended workshop brought together Jesuits already involved in Jesuit activities in Africa and Madagascar to deepen the vision, mission and to attempt to develop a common project together. During this workshop attended by Foi et Joie Tchad, Fe y Alegria Madagascar, Foi et Joie RD. Congo, Guinea Conakry and Kenya, where Fe y Alegria is already realising activities of education, the other two main apostolates of the conference, the Social Apostolate and the Education Apostolate delegates also expressed their availability to develop a network with Fe y Alegria Africama. During this meeting Fr. Orobator SJ president of the conference and the Fr. Afulo SJ provincial of AOR both invited Fe y Alegria Africama to go further with its education work for the poor but to avoid the risk of offering poor quality education to the poor.

The new structure of the international federation of Fe y Alegria is organised as a network for education and development with 4 main coordination axes: popular education as our main mission, new frontiers of exclusion as our orientation, sustainability and public action for socio-political and cultural transformation. Meanwhile, FyA-africama has been struggling to institutionalise it vison and mission at the continental level tantamount to the international vision and mission of FyA and thus give itself a structure, statute and common plan of action as a commission.

From the 3rd to the 18th April 2018, representatives of the four countries of FyA, that is Chad, Madagascar, DR. Congo and Guinea Conakry met in madrid, Spain, and in Ilhéus, Brazil, seizing the chance of their participation in the International meeting in Ilhéus, to deepen and finalise their reflection as an African network of popular education.

  • Vision: the vision of FyA-Africama is to build a world where everyone has the right and the opportunity to receive quality education as a right, (that will enable them) to fully develop their abilities and live with dignity, (while equipping them with capacities to) develop a society in which all structures are at the service of the human being and the transformation of situations that create inequality, poverty and social exclusion. We aim at

    influencing national and international education policies.

Thus, FyA-Africama is an organisation of quality education through offering access to formal, non-formal or informal education to all especially for the most marginalised, the poor, conflicting societies and all forms of exclusion.

Mission: in the present African context, our mission is therefore to:

  1. Offer access to quality integral education for all with an active participation of all the education actors.
  2. Transform the social conditions of all through education
  3. Promote African values capable of bringing real development in local and global communities
  4. Develop responsible leadership in the students by making then active protagonists of their poverty situations
  5. Collaborate very closely with the other main apostolates of education and social centres into a conference network

Values:

Through quality education at the margins of social exclusion, we want to promote certain values inclusively peculiar to African communities such as solidarity, the sense of the common good, at the service of the poor, ecology, culture, life, honesty, development, transparency, culture and dialogue.

Fe y Alegria starts where the asphalt ends…

FyA goes beyond faith boundaries. FyA in Africa and Madagascar has a history of working very pacifically with muslims. From its name faith and Joy, specifically the word faith, gives the impression that FyA is a proclitic movement or organisation; another false underpinning that needs to be clarified. It is true that Fya was born from a faith experience of both the couple Abraham Reyes and Patricia Reyes and also from the faith of Fr. Jose Maria Velaz SJ, but it is also true that this faith is an inclusive one that brings joy to all of humanity. The faith in FyA can be understood as an evangelical faith but also as a faith in the human being, that the human being can be transformed through appropriate knowledge. To trust in the fact that no human person is condemned to be ignorant for ever is an act of faith. If one does not belief in the human person, he or she can set out to educate him or her for universal transformation to a world better for all.

In Chad, more than 98% of the students attending Fe y Alegria schools are Muslims. Their parents participate actively in the community development activities that have emerged around the schools. In the Democratic Republic of Congo, at least 5 Kimbanguist schools are part of the national network. Kimbanguists are a native christian. In Madagascar non-Catholic Christians and animists are part of the Fe y Alegria network. In Guinea Conakry, about 80% of the students and their families in the Sobanet network are Muslims or come from Muslim families. This is a vivid sign that Fe y Alegria is a concrete bridge for inter-religious dialogue and ecumenism. All of these people identify themselves with the faith element of Fe y Alegria and therefore make the mission of FyA relevant and pertinent.

In most of the rural areas of Africa, education is a luxurious adventure that sometimes seems irrelevant to these populations that have basic needs to first of al carter for. FyA has not only made education accessible to all but has also made education significant and useful by introducing other forms of relating studies to basic human needs. In Chad for example, through education, water has been provided to many villages. In 2014, a village called Forrah, where Fe y Alegria started one of its first primary schools, through the association of parents and students, a well of about 43m deep was provided with an electric pump for the village. This was like salvation has come to the people. In Guinea, presently, besides the courses recommended in the national programme of education, we have combined science classes with some practical works and the students are learning how to make batteries from sea salt. If we have funds, we could develop an electric plant in the village that will provide electricity to the whole village. Apart from the students attending classes in our schools, other students from other schools have been very interested in this formation and have been attending our practical classes with a lot of attention. In order to ameliorate the habitat conditions of the people in these villages, FyA has introduced other formations to students such as the moulding of blocks with earth and very little cement (stabilised and compacted bricks). This has been one of our most successful practical formations given to the students in Sobanet. At the end of this formation, the students successfully moulded more that 60.000 blocks, which they sold and paid with ease their holidays and other school needs. In Guinea FyA has a project of starting a brick moulding enterprise with students. This method of stabilised and compacted bricks with earth is very economical, solid and environmentally friendly. Generally, people in this part of the world use mostly burnt bricks for construction and the process of burning involves a very high use of wood. This implies that the very little forest that is left here will all be used for making bricks. This alternative is very much appreciated by the communities.

Technical and/or vocational training programs

One of the greatest successes of fyA in most of the countries where FyA exists for years is the quality of technical and vocational training it offers to the youth. Presently in the four countries where FyA is present, about 450 students have been formed and about 150 are being formed in various professions such as Computers, electricity,

Que fait Fe y Alegria en Guinée Conakry ? 

Accès à l’éducation pour une population exclue d’une éducation de qualité – surtout l’accès à l’éducation aux filles. Un de plus grand problème qui mine l’éducation en Guinée c’est d’abord l’accès. Les écoles se trouvent loin des enfants. Les distance moyenne dans la région de la Base-Côte est entre 10km entre une école primaire et une dans le cas où toutes les écoles fonctionnaient bien. C’est plus que le double de cette distance au niveau secondaire. Très souvent dans ces écoles il n’y a pas assez des enseignants où ceux qui sont là ne sont pas bien formé et n’encadre pas bien les enfants. Donc, notre rôle de jésuite est de rendre l’école plus accessible aux enfants et de leur apporter une éducation de qualité.

Introduction d’une nouvelle pédagogie participative et active – nous rendons les salles de classes plus interactive et plus participative dans une « participaction » qui conduit à la créativité. Les leçons ne sont pas qu’une répétition des contenus prévus dans le programme mais nous essayons malgré les moyens limités de mettre en pratique les apprentissages pour que les élèves ne restent pas toujours dans la phase de « bucher » et de répéter les cours. Au départ, nous constatons que plusieurs élèves n’ont pas la capacité de lire et d’écrire correctement et cela entrave sérieusement leurs études. Il est donc important de démystifier la lecture-écriture, le point de chute de plusieurs enfants. Pour ce faire, nous introduisons une méthode d’accompagnement contextuel et intégral en lecture et écriture (MACILE) pour apprendre aux élèves comment lire et écrire correctement sans difficultés.

Dialogue interreligieux ; avec l’islam et la culture traditionnelles : la mission jésuite parmi le peuple de Baga-Taye se trouve aux rencontres directes avec l’islam et une culture traditionnelle presque morte. La majorité de nos élèves, au moins 80% sont musulmans et leurs parents qui participent dans les activités autour de l’école sont de la religion islamique. Ils participent dans l’éducation de leurs enfants parce qu’ils savent que c’est une offre pertinente pour eux. Nous collaborons avec les responsables religieux musulmans de ce lieu, tout en gardant notre identité. Les valeurs que nous sommes en train de promouvoir et aux quelles cette communauté fortement musulmane s’accorde progressivement sont des valeurs humaines universelles tel que ; la solidarité, l’honnêteté, le travail, la justice, l’éducation de qualité, la liberté, parmi d’autres. Ces valeurs ne connaissent pas des frontières religieuses.

Notre activité principale, qui marque notre présence à Sobanet c’est l’accompagnement intégral des enfants en difficultés ; les orphelins, les cas sociaux, et les enfants avec des incapacités physiques et psychiques qui peuvent les empêcher d’étudier tel que les albinos, les filles victimes de toute sortes de violence, etc.

En plus, nous faisons la formation professionnelle et technique des jeunes qui ont abandonnés l’école ou n’ont pas eu la possibilité d’étudier normalement comme les autres. Nous faisons une formation de trois ans des jeunes filles en couture. Ces filles sont en majorité les filles qui ont abandonné l’école avant la fin du cycle primaire á cause des grossesses ou mariages précoces. Nous offrons la possibilité aux élèves, potentiels abandons, de se faire former en électricité et la confection des briques de terres stabilisé (BTS). Nous renforçons aussi les capacités de nos élèves en informatique pour qu’ils soient compétant à la pointe de nouvelles technologies même s’ils sont dans les villages. L’idée derrière cette amélioration pédagogique est de diversifier les possibilités des élèves à la fin de leurs études. Nous constatons que la majorité des élèves, quand ils terminent les études du collège, ne trouvent pas des fonds suffisants pour continuer les études dans le lycée et pire encore dans les universités. Avec ces formations parascolaires ils réduisent leurs tendances de chômer quand les moyens et les conditions ne leurs permettent plus de poursuivre leurs études.

Un enfant qui n’a pas une bonne santé ne peut pas étudier bien ou grandir correctement. L’accès aux bons soins sanitaires est un problème important en Guinée rurale. A travers notre petite pédiatrie, nous offrons l’accès aux soins sanitaires de qualité aux enfants et aux femmes en état de grossesse. Cette année académique, 2017-18, nous avons eu plus d’onze mille six cent consultations, venant des élèves de notre complexe scolaire et des villages environnant. Notre grand handicap dans ce domaine c’est l’insuffisance des médicaments pour les enfants et les femmes, et le manque de capacité d’accueil pour interner certains cas urgents et les observer de plus prêt.

Les jésuites de Sobanet mènent aussi des activités de développement communautaire tel que l’adduction d’eau dans les villages environnant, et le groupement de mamans des élèves dans un programme d’alphabétisation fonctionnelle.

Le collège St. Alberto Hurtado-Foi et Joie de Souhoulé

Nous avons commencé un collège – internat – dans la région forestière de Guinée dans un village appelé Souhoulé prêt de Nzérékoré avec une nouvelle pédagogie active et participative. Dans cette partie du pays, les élèves du secondaire couvrent de très longues distances – 9km de Souhoulé à Soulouta. Il est important de rendre l’éducation de qualité accessible. La pédagogie proposée est une nouveauté en Guinée : nous faisons bon usage des laboratoires (Français et langues, Maths, PC, Sciences, …) pour mettre en pratique les apprentissages. De septembre à juin, les élèves suivent les cours réguliers officiels, ils prennent un repas à midi sur place, les après-midis, pendant deux heures, ils suivent des cours d’informatique (pour tous), et, à option, des ateliers pratiques : Mécanique, Électricité, Menuiserie, Hôtellerie-Restauration, Couture et Soudure, au choix. Après le diner, les élèves font des exercices de lecture-écriture, les devoirs et l’études.

Pendant les vacances, de juillet au début septembre, les élèves s’organiseront pour nourrir leurs animaux, cultiver leurs champs, … qui vont servir d’améliorer leur repas au courant de l’année. On développera aussi d’autres activités de renforcement des capacités des élèves pendant les vacances.

En 9°/10°, les élèves participeront à des ateliers spécialisés de formation et se soumettront à un examen pour obtenir leurs attestations de formation technique, en plus du BEPC, qu’ils obtiendront de l’État à la fin de la 10e année. Après, ils s’orienteront vers la série qui les intéresse, en fonction de leurs meilleures capacités : lettre, scientifique ou technique.

Difficultés :

Dans une telle mission, ce ne sont pas des difficultés qui manquent :

  • Education des filles : les filles continuellement sont victimes des grossesses et mariage précoces, sans oublier la mutilation génitale avec ses conséquences.
  • L’éducation n’est pas une priorité pour ces communautés villageoises
  • Pas assez des agents pastoraux formés pour accompagner toutes les communautés à notre disposition et les chrétiens. Les communautés chrétiennes n’ont même pas des lieux de prière. Par exemple, à Diogoya, nous prions dans un camp militaire, dans un salon familial partagé avec les autres confessions chrétiennes. A Misira, une nouvelle communauté chrétienne, nous prions sous les arbres dans la cour d’un chrétien fervent. Ce manque de référence spirituel d’un lieu de prière affecte aussi la croissance d’une foi communautaire. En outre, il est important de noter que le process d’évangélisation en Guinée, belle et bien démarré par les missionnaires, comme dans tous les autres pays de la sous-région (Benin, Guinéa Bisau, Côte-d’Ivoire, Nigéria…), a été interrompu en 1967 quand le pouvoir politique en place avait expulsé tous les missionnaires et à commencer à mettre en prisons les ouvriers apostoliques qui restaient. Pendant longtemps l’Église locale Guinéen se reposait entre les mains des catéchistes et laïcs jeune dans la foi et en encore avec une formation insuffisante. Contrairement aux autres pays qui ont célébré aussi leur centenaires, la guinée a très peu de catéchistes, religieux et religieuses, prêtres etc. bien formés au pays. Pendant cent ans, jusqu’aujourd’hui, cette flame fragile de l’Église en Guinée a été persécuté et continue à être persécuté.

Conclusion :

Une mission sacerdotale exigeante mais noble et fortement diversifiée ! Bien que l’invitation des jésuites en Guinée ait tarder de se concrétiser, la pertinence de cette mission reste irréductible dans le sens pastorale ou éducatif, sanitaire ou développemental. Tout est à construire presque. Ces étincelles vont certainement apporter une petite contribution dans la flame qui va embraser la transformation dans cette partie du monde.